Christopher Columbus sinh vào năm 1451 tại Genoa thuộc Ý Ðại Lợi. Tên Ý của ông là Christoforo Colombo. Từ nhỏ, Columbus đã tỏ ra là một cậu bé say mê biển cả và có hoài bão muốn trở thành thủy thủ. Năm lên 14 tuổi, cậu bé Columbus được mướn làm một người phụ việc trên tàu trong những chuyến hải hành ngắn ngày đến biển Ðịa Trung Hải và cứ thế theo thời gian, vào năm 30 tuổi, Columbus trở thành thuyền trưởng. Năm 1476, ông lập gia đình và trở thành công dân Bồ Ðào Nha. Ước vọng thực hiện một chuyến phiêu lưu đi về hướng tây để đến Ấn Ðộ ngày một thôi thúc ông mãnh liệt hơn, nhưng ông cũng biết rằng một chuyến đi như thế rất tốn kém cần phải có sự ủng hộ tài chánh thì ông mới có thể thực hiện được. Vào thời điểm đó, Châu Á vẫn còn rất xa lạ với các nước Châu Âu, nên hầu như mọi nhà thám hiểm người Âu Châu đều muốn tìm hiểu nền văn minh Ðông Phương. Năm 1482, Columbus quyết định thỉnh cầu vua Bồ Ðào Nha là John II xin giúp tài trợ cho chuyến thám hiểm Ấn Ðộ của ông. Tuy nhiên, vua Bồ Ðào Nha đã từ chối không giúp đỡ ông. Không nản chí, Columbus sang Tây Ban Nha diện kiến vua Ferdinand và hoàng hậu Isabella để xin được giúp đỡ. Ban đầu ông cũng bị từ chối, nhưng cuối cùng hoàng hậu Isabella đã chấp thuận tài trợ cho chuyến đi đã trở thành có một không hai trong lịch sử.

Columbus được giao phó chỉ huy ba chiếc tàu thám hiểm có tên: Nina, Pinta và Santa Maria. Thủy thủ đoàn của ông gồm có 88 người. Vào ngày 3 tháng 8 năm 1492, Columbus dẫn đầu đoàn thám hiểm rời cảng xứ Tây Ban Nha để tiến về phía tây và cuộc thám hiểm bắt đầu từ đó. Mục đích cuộc thám hiểm của Columbus lúc nào cũng muốn đến Á Châu, điển hình là Ấn Ðộ và Trung Hoa, nơi được nghe nói là có vô số kho vàng, ngọc trai, kim cương và gấm vóc đang đợi chờ. Chuyến thám hiểm của Columbus dài hơn dự tính và sau vài tháng tiếp tục lên đênh trên biển không tìm thấy đất liền, thủy thủ đoàn bắt đầu lo ngại và yêu cầu ông phải quay trở lại Tây Ban Nha. Ông đã giao hẹn với thủy thủ đoàn là nếu trong hai ngày không nhìn thấy đất liền, ông sẽ chấp nhận cho thuyền quay về. Ðúng hai ngày sau vào ngày 12 tháng 10, một thủy thủ trên tàu Pinta tên là Rodrigo de Triana đã thấy các chỉ dấu của đất liền.

Sau khi nhìn thấy đất liền, Columbus đã đặt tên dãy đất này là San Salvador, sau này trở thành vùng Bahamas nổi tiếng. Ông ra lệnh cho tàu cập bến. Những thổ dân đầu tiên trên đảo được Columbus gọi là người Indian vì lúc đầu ông lầm tưởng ông đã đến được Ấn Ðộ. Ðây là nhóm thổ dân thuộc nhóm người có tên gọi là Taino rất hiền hòa và hiếu khách, nên Columbus đã chinh phục lòng tin của họ rất dễ dàng. Columbus sau đó trở lại Tây Ban Nha để thông báo tin đã đến được Á Châu, đồng thời thỉnh cầu nhà vua trợ cấp thêm nhiều tàu và thủy thủ đoàn để ông thực hiện những chuyến đi mới với sứ mệnh tiếp tục cuộc thám hiểm và thiết lập thể chế thuộc địa trên vùng đất mới.

Chuyến thám hiểm thứ hai của ông được thực hiện vào năm 1493 với 17 chiếc tàu và một thủy thủ đoàn hơn một ngàn người. Hầu hết những nơi ông đến lần này là những đảo thuộc Trung Mỹ như Dominica, Haiti, Puerto Rico, Cuba, v.v. Ông đến được Jamaica vào tháng năm năm 1494 trước khi quyết định quay trở về Tây Ban Nha. Bốn năm sau, Columbus thực thiện chuyến đi thứ ba, bắt đầu vào tháng năm năm 1498 với sáu chiếc tàu. Lần này ông thám hiểm những nơi như đảo Canary, đảo Trinidad, Cape Verde, vịnh Paria nằm giữa Trinidad và Venezuela. Ông cũng đến được phần đất liền thuộc Nam Mỹ và thăm dò sông Orinoco. Chuyến đi cuối cùng của ông đến vùng đất mới được thực hiện vào năm 1502 với bốn chiếc tàu. Ông tiếp tục đến được những địa điểm khác thuộc Trung Mỹ và Nam Mỹ, như Honduras, Nicaragua, Costa Rica, và Panama. Trong lần này, thủy thủ đoàn của ông cũng gặp những cơn bão dữ họ chưa từng trải qua bao giờ và bị kẹt trên đảo Jamaica cả năm trời, nhưng cuối cùng Columbus đã có thể trở lại Tây Ban Nha vào tháng sáu năm 1504.

Những chuyến thám hiểm của Columbus đã giúp thiết lập thể chế thuộc địa trên vùng đất mới cho nước Tây Ban Nha, nhưng cũng tạo rất nhiều xung đột với người thổ dân làm rạn nứt mối giao hảo ban đầu giữa đoàn thám hiểm của Colombus và người Taino. Một câu hỏi đáng chú ý là tại sao Christopher Columbus tìm ra Châu Mỹ mà lục địa này lại mang tên America? Câu hỏi này đã được lịch sử trả lời. Vào giữa những năm 1499 và 1502, một nhà buôn đồng thời cũng là nhà thám hiểm người Ý mang tên Amerigo Vespucci đã thực hiện hai cuộc thám hiểm vùng biển phía đông của Nam Mỹ Châu. Ông Vespucci đã đi xuống phía nam xa hơn bất kỳ nhà thám hiểm nào đến trước ông. Khác với Columbus, ông không nghĩ rằng vùng đất mà ông đang thám hiểm là Á Châu, mà tin rằng đây chính là một vùng đất mới đang được khám phá. Sự khám phá ra tân thế giới của ông đã được giới báo chí tường thuật khiến ông trở nên nổi tiếng khắp Âu Châu. Vào năm 1507, bản đồ thế giới được vẽ lại và in ra với phần đất Châu Mỹ được đặt tên là America, lấy từ tên Amerigo của ông. Tên America sau đó gây nhiều tranh luận và nghi vấn về câu hỏi ai mới thật sự là người đầu tiên tìm ra Châu Mỹ; Christopher Columbus tuy tìm ra Châu Mỹ vào năm 1492 nhưng vì nhầm tưởng là Á Châu nên ông đã không tin là đã tìm ra một lục địa mới, trong khi Amerigo Vespucci tuy đến sau, nhưng là người khẳng định đó là một vùng đất mới. Dù sao đi nữa, nếu không có cuộc thám hiểm của Christopher Columbus thì chắc chắc Amerigo Vespucci sẽ không có cơ hội để kết luận là Châu Mỹ đã được tìm ra và người Âu Châu sẽ không có cơ hội để khai phá tân thế giới.

Mặc dù Christopher Columbus không phải là người Âu Châu đầu tiên đến được Mỹ Châu, nhưng những cuộc thám hiểm của ông đã giúp cho người Âu Châu nói chung có thêm khái niệm về các vùng đất trên địa cầu. Ngoài ra, sự thành công trong việc thiết lập văn hóa Âu Châu trên vùng đất mới của ông cũng là một nỗ lực đáng kể. Và tuy không hề đặt chân lên vùng Bắc Mỹ, Columbus vẫn được người Hoa Kỳ ghi nhớ hàng năm vào ngày 12 tháng 10, đánh dấu ngày Mỹ Châu đã được khám phá. Ngày tưởng niệm Columbus cũng được thành lập tại Tây Ban Nha.



(st)